Minera El Tesoro, perteneciente al grupo Antofagasta Minerals, desarrolló una planta termosolar para suministrar calor de forma limpia y eficiente a parte del proceso productivo de la compañía.

Esta iniciativa, la primera de su tipo en entrar en servicio en Chile para el calentamiento de soluciones para la industria minera, reducirá las emisiones de gases de efecto invernadero en 8.000 toneladas de CO2-e al año, y permitirá sustituir el 55% del consumo de petróleo diésel para el proceso de extracción por solventes y electroobtención.

Teniendo presente que la energía es uno de los factores críticos de la industria minera, y con miras a tener un abastecimiento energético limpio, seguro y más económico, Minera El Tesoro desarrolló y construyó una planta termosolar capaz de suministrar calor de forma eficiente y sostenible al proceso productivo de la empresa. Lo hizo para su faena ubicada en una de las zonas de mayor radiación solar del planeta, en pleno desierto de Atacama, en la comuna de Sierra Gorda, Región de Antofagasta.

El proyecto se enmarca en la Política de Medio Ambiente y en la Directriz de Cambio Climático del Grupo Antofagasta Minerals, que incluyen, desde el año 2010, reportar anualmente las emisiones de gases de efecto invernadero (GEI) al Carbon Disclosure Project, la mayor base de datos de emisiones de carbono a nivel mundial.

El uso de energía solar permite aportar una parte del calor necesario para el proceso de extracción por solventes y electroobtención. Con la energía del sol se calienta agua para transferir calor y así elevar la temperatura de las soluciones de cobre en ese proceso. Se espera reducir así las emisiones de GEI en 8.000 toneladas de CO2-e al año, y sustituir el 55% del consumo de petróleo diésel, ahorrando más de US$ 2 millones anuales en dicho combustible.

El proyecto, que significó una inversión de US$ 15 millones, consiste en el uso de 1.280 colectores cilindro-parabólicos con seguimiento del sol en una dirección. En total, la planta ocupa un área de 5 hectáreas e incorpora un sistema de almacenamiento térmico de 300 m3, que permite entregar calor durante la noche. Está diseñada para producir 24.845 MWht/año de energía.

La iniciativa se encuentra en operación desde noviembre de 2012, y la vida útil del proyecto supera los 20 años.

Innovación y replicabilidad

La planta termosolar es una innovación dentro del rubro minero chileno. Su aplicabilidad puede darse en cualquier proceso de calentamiento, por lo que podría ser replicada, tanto en otras operaciones del grupo como en otras empresas mineras. La minería en Chile tiene condiciones muy favorables para el desarrollo de soluciones similares, por ubicarse principalmente en la zona norte, donde la intensidad de la radiación solar es de las mayores del planeta, y por poseer grandes demandas de energía de forma constante, lo que favorece la economía a escala de sistemas solares.

Este proyecto de Minera El Tesoro tiene el objetivo de largo plazo de ser un referente mundial dentro de la industria minera en aplicaciones de Energías Renovables No Convencionales (ERNC), que aporten directamente al proceso en materias de eficiencia energética.

Es ya un proyecto abierto a personas de la comunidad, de centros de formación técnica y universitaria y de la industria minera en general que estén interesadas en conocer esta tecnología visitando la planta.